Le nom marron fait référence à une population africaine ou afro-américaine qui s’est elle-même délivrée de l’esclavage dont elles étaient victime et a vécu dans des villages ou villes cachés en dehors des plantations. Les esclaves utilisaient plusieurs formes de résistance pour lutter contre leur captivité, allant du ralentissement du rythme de production et de la dégradation des outils à la révolte totale et à la fuite. Certaines personnes qui se sont libérées ont érigé des villes permanentes ou semi-permanentes dans des emplacements cachés non loin des plantations, un processus connu sous le nom de marronage (parfois également orthographié maronnage ou maroonage).

Les Marrons - maroons.black

Le terme « marron » désigne les Africains ou Afro-Américains qui se sont libérés de l’esclavage et ont vécu dans des communautés en dehors des plantations.
Ce phénomène est connu dans le monde pour tous les lieux où l’on pratiquait l’esclavage.
Plusieurs communautés américaines de longue date ont été créées en Floride, en Jamaïque, au Brésil, en République dominicaine et au Suriname.
Palmares au Brésil était une communauté marron de personnes originaires d’Angola qui a perduré pendant près d’un siècle, essentiellement un État africain.
Les personnes qui se sont affranchies en Amérique du Nord étaient surtout des jeunes et des hommes, qui avaient souvent été vendus plusieurs fois. Avant les années 1820, quelques-uns se sont dirigés vers l’ouest ou vers la Floride alors qu’elle était la propriété des Espagnols. Après que la Floride soit officiellement reconnue comme faisant partie du territoire américain en 1819, la majorité d’entre eux se sont dirigés vers le Nord. L’étape intermédiaire pour beaucoup de ces candidats à la liberté était le marronnage, où ils se cachaient relativement à proximité de leur plantation, mais sans l’intention de revenir.

Le procédé du marronnage
Les plantations des Amériques étaient structurées de telle sorte que la grande maison où vivaient les propriétaires européens se trouvait au centre d’une grande clairière. Les cabanes où vivaient les travailleurs asservis étaient situées loin de la maison de la plantation, en bordure de la clairière et souvent à proximité immédiate d’une forêt ou d’un marécage. Les hommes asservis complétaient leur propre alimentation en chassant et en cherchant de la nourriture dans ces bois, tout en explorant et en apprenant le terrain.

La main-d’œuvre des plantations était composée principalement d’hommes esclaves, et s’il y avait des femmes et des enfants, les hommes étaient ceux qui étaient le plus à même de partir. Par conséquent, les nouvelles communautés de Marrons n’étaient guère plus que des camps à la démographie déséquilibrée, composés principalement d’hommes et d’un petit nombre de femmes et très rarement d’enfants.

Même après leur installation, les communautés marrons naissantes avaient peu de perspectives de constituer des familles. Les jeunes communautés entretenaient des relations difficiles avec les esclaves laissés sur les plantations. Même si les Marrons aidaient les membres de leur communauté à s’affranchir, maintenaient le contact avec les membres de leur famille et commerçaient avec les travailleurs asservis des plantations, les Marrons avaient parfois tendance à piller les cabanes de ces travailleurs pour obtenir de la nourriture et des provisions. À l’occasion, les travailleurs asservis des plantations (volontairement ou non) aidaient activement leurs esclavagistes à reprendre les chercheurs de liberté. Certains de ces établissements réservés aux hommes étaient violents et dangereux. Mais certaines de ces colonies ont fini par avoir une population équilibrée, et ont prospéré et grandi.

Les Communautés Marrons dans les Amériques
Le mot « marron » désigne traditionnellement les esclaves auto-libérés d’Amérique du Nord et vient probablement du mot espagnol « cimarron » ou « cimarroon », qui signifie « sauvage ». Mais le marronnage a éclaté partout où des gens étaient asservis, et chaque fois que les Blancs étaient trop occupés pour être vigilants. À Cuba, les villages constitués de chercheurs de liberté étaient désignés sous le nom de palenques ou de mambises ; au Brésil, on les appelait quilombo, magote ou mocambo. Des communautés de marronnage à long terme ont été établies au Brésil (Palmares, Ambrosio), en République dominicaine (Jose Leta), en Floride (Pilaklikaha et Fort Mose), en Jamaïque (Bannytown, Accompong et Seaman’s Valley) et au Suriname (Kumako). À la fin des années 1500, il y avait déjà des villages marrons au Panama et au Brésil, et Kumako au Suriname a été établi au moins dès les années 1680.

Dans les territoires qui allaient constituer les États-Unis, les communautés marronnes étaient plus répandues en Caroline du Sud, mais elles étaient aussi implantées en Virginie, en Caroline du Nord et en Alabama. Les plus grandes communautés marronnes connues dans ce qui allait devenir les États-Unis étaient formées dans le Great Dismal Swamp sur la rivière Savannah, à la frontière entre la Virginie et la Caroline du Nord.

En 1763, George Washington, l’homme qui allait devenir le premier président des États-Unis, a effectué une étude du Great Dismal Swamp, dans l’intention de le drainer et de le rendre cultivable. Le Washington Ditch, un canal construit après l’enquête et ouvrant le marais à la circulation, était à la fois une opportunité pour les communautés marronnes de s’établir dans le marais, mais aussi un danger car les hommes blancs à la recherche d’anciens esclaves pouvaient les trouver et les attraper en train d’y vivre.

Les communautés du Great Dismal Swamp ont peut-être commencé dès 1765, mais elles étaient devenues nombreuses en 1786, après la fin de la révolution américaine, lorsque les esclavagistes ont pu prêter attention au problème.

Structure
La taille des communautés marronnes était très variable. La plupart étaient petites, avec entre cinq et 100 personnes, mais certaines devinrent très grandes : Nannytown, Accompong et Culpepper Island comptaient des centaines d’habitants. Les estimations pour les Palmares au Brésil varient entre 5 000 et 20 000.

La majorité d’entre eux ont été éphémères ; en effet, 70 % des plus grands quilombos du Brésil ont été détruits en deux ans. Cependant, les Palmares ont duré un siècle, et les villes noires séminoles – villes construites par des Marrons alliés aux Séminoles en Floride – ont duré quelques dizaines d’années. Certaines des communautés marronnes de Jamaïque et du Suriname fondées au 18e siècle sont encore aujourd’hui peuplées par leurs descendants.

La plupart des communautés marronnes se sont formées dans des zones inaccessibles ou marginales, en partie parce que ces zones n’étaient pas peuplées, et en partie parce qu’elles étaient difficiles d’accès. Les Séminoles noirs de Floride ont trouvé refuge dans les marécages du centre de la Floride ; les Marrons Saramaka du Suriname se sont installés sur les berges des rivières dans des zones profondément boisées. Au Brésil, à Cuba et en Jamaïque, les gens se sont enfuis dans les montagnes et se sont installés dans des collines à la végétation dense.

Les villes marrons comportaient presque toujours plusieurs mesures de sécurité. Tout d’abord, les villes étaient cachées, accessibles uniquement après avoir suivi des chemins obscurs qui nécessitaient de longues marches sur des terrains difficiles. En outre, certaines communautés construisaient des fossés et des forts défensifs et maintenaient des troupes et des sentinelles bien armées, très entraînées et disciplinées.

Subsistance
De nombreuses communautés marrons ont commencé par être nomades, se déplaçant souvent pour des raisons de sécurité, mais au fur et à mesure que leur population augmentait, elles se sont installées dans des villages fortifiés. Ces groupes effectuaient souvent des raids sur les colonies et les plantations pour se procurer des marchandises et de nouvelles recrues. Mais ils échangeaient également des récoltes et des produits forestiers avec les pirates et les commerçants européens pour obtenir des armes et des outils ; beaucoup d’entre eux ont même signé des traités avec les différentes parties des colonies concurrentes.

Certaines communautés de Marrons étaient des agriculteurs à part entière : Au Brésil, les colons Palmares cultivaient le manioc, le tabac, le coton, les bananes, le maïs, les ananas et les patates douces ; les colonies cubaines dépendaient des abeilles et du gibier. De nombreuses communautés ont mélangé les connaissances ethnopharmacologiques de leurs pays d’origine en Afrique avec les plantes indigènes et disponibles localement.

Au Panama, dès le XVIe siècle, les palenqueros se sont alliés à des pirates comme le corsaire anglais Francis Drake. Un Marron nommé Diego et ses hommes ont mené des raids terrestres et maritimes avec Drake, et ensemble ils ont mis à sac la ville de Saint-Domingue sur l’île d’Hispaniola en 1586. Ils ont échangé des informations vitales sur le moment où les Espagnols allaient déplacer l’or et l’argent américains pillés et les ont échangés contre des femmes asservies et d’autres articles.

Marrons de Caroline du Sud
En 1708, les Africains réduits en esclavage constituaient la majorité de la population de la Caroline du Sud : Les plus grandes concentrations d’Africains à cette époque se trouvaient dans les plantations de riz sur les côtes, où jusqu’à 80 % de la population totale – blanche et noire – était composée d’esclaves. Il y avait un afflux constant de nouveaux esclaves africains au cours du 18ème siècle, et dans les années 1780, un tiers des 100 000 travailleurs asservis en Caroline du Sud étaient nés en Afrique.

Les populations totales de Marrons sont inconnues, mais entre 1732 et 1801, les esclavagistes ont passé des annonces dans les journaux de Caroline du Sud pour trouver plus de 2 000 personnes qui s’étaient libérées. La plupart d’entre eux sont retournés volontairement, affamés et frigorifiés, chez leurs amis et leur famille, ou ont été chassés par des groupes de surveillants et de chiens.

Bien que le mot « Marron » ne soit pas utilisé dans les documents, les lois sur l’esclavage de la Caroline du Sud les définissent assez clairement. Les « fugitifs à court terme » étaient renvoyés à leurs esclavagistes pour être punis, mais les « fugitifs à long terme » de l’esclavage – ceux qui étaient partis depuis 12 mois ou plus – pouvaient être tués légalement par toute personne blanche.

Au 18e siècle, une petite colonie de Marrons en Caroline du Sud comprenait quatre maisons dans un carré mesurant 17×14 pieds. Une plus grande mesurait 700×120 yards et comprenait 21 maisons et des terres cultivées, accueillant jusqu’à 200 personnes. Les habitants de cette ville cultivaient du riz et des pommes de terre domestiques et élevaient des vaches, des cochons, des dindes et des canards. Les maisons étaient situées sur les plus hautes élévations ; des enclos étaient construits, des clôtures entretenues et des puits creusés.

Un État africain au Brésil
La colonie marron la plus prospère est celle de Palmares au Brésil, établie vers 1605. Elle est devenue plus importante que toutes les communautés nord-américaines, comprenant plus de 200 maisons, une église, quatre forges, une rue principale de six pieds de large, une grande salle de réunion, des champs cultivés et des résidences royales. On pense que Palmares était composé d’un noyau de personnes originaires d’Angola, qui ont essentiellement créé un État africain dans l’arrière-pays brésilien. Un système de statut, de droits de naissance, d’asservissement et de royauté de style africain a été développé à Palmares, et des rites cérémoniels africains traditionnels adaptés ont été pratiqués. Une série d’élites comprenait un roi, un commandant militaire et un conseil élu de chefs quilombos.

Palmares était une épine constante dans le pied des colons portugais et hollandais au Brésil, qui ont fait la guerre à la communauté pendant la majeure partie du XVIIe siècle. Palmares a finalement été conquise et détruite en 1694.

Importance
Les sociétés marronnes étaient une forme importante de résistance africaine et afro-américaine à l’esclavage. Dans certaines régions et pendant certaines périodes, les communautés ont conclu des traités avec d’autres colons et ont été reconnues comme des organismes légitimes, indépendants et autonomes ayant des droits sur leurs terres.

Légalement sanctionnées ou non, les communautés étaient omniprésentes partout où des personnes étaient réduites en esclavage. Comme l’a écrit l’anthropologue et historien américain Richard Price, la persistance des communautés marrons pendant des décennies, voire des siècles, est un « défi héroïque à l’autorité blanche et la preuve vivante de l’existence d’une conscience d’esclave qui refusait d’être limitée » par la culture blanche dominante.

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