Les historiens ont le mérite d’avoir mis l’accent sur le fait, important mais autrefois ignoré, que les Africains asservis des Caraïbes ont résisté assidûment à l’esclavage. La résistance des esclaves a pris de nombreuses formes, notamment des actes de résistance quotidiens, le marronnage, les grèves et les révoltes. Certains auteurs soulignent toutefois le fait que beaucoup plus d’hommes que de femmes ont fui l’esclavage. Si cette affirmation est vraie, elle n’enlève rien à la place unique qu’il convient de réserver aux femmes asservies dans l’histoire du marronnage antillais.


Le marronnage était une forme directe de résistance à l’esclavage consistant à s’absenter sans autorisation des tâches serviles. Il s’opérait à deux niveaux : petit et grand. Le petit marronnage était temporaire et incluait rarement la violence et la destruction. Il était motivé par le besoin d’être avec des êtres chers, de faire l’expérience d’une liberté de courte durée ou de tester les perspectives d’une liberté permanente, ou encore en réponse à un mauvais traitement tel qu’un châtiment corporel, un travail trop dur ou un viol. Le grand marronnage, quant à lui, visait une désertion permanente de la plantation accompagnée de violence et était sans doute l’attaque la plus réussie contre l’esclavage puisqu’il signifiait vivre une vie de liberté au milieu de l’esclavage. La fuite de l’esclavage, petite ou grande, représentait un mépris délibéré de l’autorité de la classe maîtresse blanche pour limiter la mobilité des esclaves et commander leur travail. Elle constituait également une nuisance pour les plantations coloniales, car les marrons avaient souvent recours à des raids sur les domaines pour satisfaire leurs besoins fondamentaux en nourriture, outils, armes et même en femmes.
Plusieurs historiens s’accordent à dire que l’invisibilité des femmes dans cette forme de résistance vraiment dynamique peut s’expliquer par les exigences de la maternité et de l’éducation des enfants, la peur des représailles et la réticence ou bien l’incapacité à affronter le terrain perfide des cachettes des réfugiés, ce qui relègue les femmes à la périphérie des activités des marrons.

En effet, les risques encourus par les marrons, hommes et femmes, étaient intimidants. La flagellation, les travaux forcés dans les ateliers, la pendaison, le transport, la séparation de la famille, l’emprisonnement, le marquage au fer rouge, la gibetterie, le viol et le démembrement étaient quelques-unes des terribles conséquences qui attendaient le fugitif asservi qui était attrapé vivant. Et pourtant, certaines femmes esclaves ont bravé les obstacles en se lançant dans le marronnage.
À la Barbade, par exemple, les femmes esclaves étaient particulièrement connues pour héberger des fugitifs serviles. Ces collaboratrices marrons fournissaient aux fugitifs asservis de la nourriture, un logement, des vêtements et des informations. Pour endiguer ce phénomène, l’Assemblée de la Barbade a promulgué en novembre 1731 une loi qui punissait de 20 puis de 39 coups de fouet, puis de 39 coups de fouet et du marquage au fer rouge de la lettre R sur la joue droite pour la première, deuxième et troisième infraction respectivement.


Les femmes asservies à la Barbade vers la fin du XVIIIe siècle, selon les conclusions de Barry Higman, ont également fait leur marque dans le petit marronnage, dépassant légèrement le nombre d’hommes participant à cette forme de résistance à cette époque.

Une autre rareté démographique est le témoignage oculaire de deux marrons capturés du groupe Windward en Jamaïque, qui ont déclaré qu’en 1733 et 1734-35, la population de femmes marrons et d’enfants ensemble dépassait largement celle des hommes.
Les femmes asservies rejoignaient également les hommes dans le marronnage maritime. A St John, dans les Antilles danoises, l’un des épisodes les mieux documentés de marronnage maritime a eu lieu dans la nuit du 24 mai 1840. Onze personnes asservies ont volé un bateau et sont parties pour les Bermudes britanniques voisines où l’esclavage était complètement aboli depuis 1838. Trois de ces marrons maritimes étaient des femmes : Kitty, Polly et Katurah.
Le profil historiographique des femmes asservies dans le mouvement marron est encore renforcé par la liste impressionnante qui existe et qui comprend des femmes telles que Lise la sage-femme, Romaine La Prophétesse, Marie Jeanne, Henrietta, Rosette et Zabeth, toutes de St Domingue et Coobah de la Jamaïque. Coobah, selon le journal de son maître, Thomas Thistlewood, était une récidiviste. Elle s’est enfuie à huit reprises en 1770 et à cinq reprises en 1771.
La quintessence de la femme marron qui devrait répondre à toutes les questions sur la ténacité de la femme asservie dans la poursuite de la vie de fugitif est Nanny, chef des marrons de Windward en Jamaïque.i Nanny était douée pour la guérilla, qu’elle utilisait avec sa bande de brigands pour éliminer les raids militaires britanniques technologiquement supérieurs qui tentaient continuellement de faire fuir les marrons de leurs bastions. Selon la légende, Nanny attrapait également les balles avec ses mains ou ses fesses et les  » pétait  » en direction de ses ennemis. La tradition mentionne également le chaudron de Nanny, une légende qui renforce son rôle de défenseur militaire des marrons et met en lumière ses compétences d’herboriste. La légende des graines de citrouille souligne son rôle d’agronome chargée de nourrir et de maintenir en vie la communauté. Nanny, la femme marron de Jamaïque, était aussi remarquable, sinon plus, que ses homologues masculins tels que Juan de Bolas, Cuffy, Cudjoe et Accompong.

Les femmes qui vivaient dans les camps marrons étaient dans l’ensemble essentielles à la survie de la communauté. Elles jouaient principalement le rôle d’agricultrices, veillant à ce que les bandes de fugitifs aient suffisamment à manger. Leurs autres tâches consistaient à reproduire la population marron et à faire revivre les pratiques culturelles et religieuses africaines grâce à leur rôle de prêtresses et d’enseignantes des traditions orales. Les femmes marrons aidaient également les hommes à défendre les camps contre les raids des Blancs.
Une représentation dominante des femmes marrons, qui a injustement marqué leur profilage, est leur représentation en tant que captives passives prises dans les raids de plantations menés par les hommes marrons. Il s’agit d’une interprétation eurocentrique des faits. Il convient toutefois de souligner que la capture de ces femmes était l’acte ultime de résistance à l’esclavage. Leur nouvelle vie dans les camps de marrons, même si elle était étroitement circonscrite par les hommes qui les avaient libérées, était bien meilleure que celle qu’elles menaient en esclavage. Pour les multiples et profondes façons dont les femmes marrons de la région, bien que peu nombreuses par rapport aux hommes, ont utilisé le marronnage pour résister à l’esclavage, elles méritent d’être « historisées » comme des « sheroes » de la diaspora africaine.

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