Il semble que c’est parfois lorsqu’un peuple est le plus opprimé qu’il est le plus performant. Et cet adage pourrait certainement s’appliquer à ceux qui ont exploité le chemin de fer clandestin au XIXe siècle, alors que l’esclavage était encore la loi du pays en Amérique.

Le chemin de fer clandestin permettait à des dizaines de milliers d’esclaves d’échapper à leurs oppresseurs et de se rendre au nord, dans les États libres, pour avoir une chance d’être libres. Il était si secret que le simple fait d’en parler était synonyme de découverte et de terrible punition. Mais pire encore, s’il avait été découvert par ceux qui voulaient empêcher les esclaves de trouver leur chemin, cela aurait signifié la fin de l’espoir pour des milliers d’Afro-Américains qui subissaient l’injustice de l’esclavage.

Le terme « chemin de fer clandestin » était en soi un code, car le mécanisme réel de transport des esclaves vers la liberté n’était pas du tout un chemin de fer. Il s’agissait d’une série d’arrêts, reliés par des routes obscures qui serpentaient à travers la campagne. Ces routes étaient tordues et illogiques, de sorte que ceux qui cherchaient à attraper des esclaves et à les renvoyer en esclavage avaient du mal à comprendre comment les personnes en quête de liberté pouvaient voyager.

Il n’y avait pas d’itinéraire publié pour le chemin de fer clandestin. Les « passagers » se déplaçaient de refuge en refuge, se réfugiant dans des maisons, des églises et d’autres endroits isolés que les connaisseurs appelaient « stations ». Très souvent, les personnes qui géraient les gares le long du chemin n’avaient aucune idée de la longueur du chemin de fer ou de quoi que ce soit concernant l’ensemble du parcours. Ils en savaient simplement assez pour recevoir leurs « passagers », faire tout ce qu’ils pouvaient pour leur santé et leurs soins et les renvoyer avec des instructions sur la façon de rejoindre la prochaine station.

Les routes étaient traîtres et difficiles. Les esclaves qui tentaient d’atteindre la liberté marchaient généralement d’une gare à l’autre pour éviter les lieux de rassemblement publics où les chasseurs d’esclaves pouvaient les trouver et les renvoyer à leurs propriétaires dans le sud. Et tout comme il n’y avait pas de véritable « chemin de fer » pour le chemin de fer clandestin, les routes elles-mêmes n’étaient pas réellement sous terre. Cependant, dans les maisons sécurisées, les propriétaires sécurisent souvent leurs invités dans des tunnels sous la maison ou sous un bâtiment agricole.

Dans l’un de ces refuges, à Nebraska City (Nebraska), un tunnel relie la maison à la grange. Ainsi, si le fermier nourrissait une famille dans le besoin, celle-ci pouvait rapidement « disparaître » si des chasseurs d’esclaves arrivaient sans prévenir. Il y avait également des chambres creusées grossièrement et des logements rudimentaires sous ces maisons pour offrir autant de confort et de possibilités de repos et de récupération qu’il était humainement possible de le faire dans des conditions aussi difficiles.

Nous ne pouvons pas terminer notre examen de ce réseau phénoménal sans reconnaître le courage de ceux qui géraient les « stations » pour accueillir les esclaves, les héberger, les nourrir, répondre à leurs besoins et les aider en cours de route pour essayer de faire ce qu’ils pouvaient pour lutter contre cette pratique inhumaine de l’esclavage humain. C’est un témoignage de l’humanité que des personnes puissent surmonter leurs préjugés et tendre la main à des étrangers, en mettant en danger leur propre maison et leur famille, pour aider un peuple opprimé au moment où il en a le plus besoin.

Et nous devons prendre un moment solennel et nous souvenir d’une période sombre de l’histoire américaine et noire où de telles mesures étaient nécessaires. Mais le chemin de fer clandestin a montré clairement que les vrais Américains n’allaient pas rester les bras croisés et regarder leur prochain souffrir injustement. Il ne fait aucun doute que des dizaines de milliers de vies ont été sauvées par ces héros anonymes qui ne l’ont pas fait pour être récompensés ou reconnus. Ils l’ont fait parce que c’était la bonne chose à faire et la chose que Dieu attendait d’eux. C’est une source d’inspiration pour nous tous, aujourd’hui, de laisser tomber nos propres préjugés et de nous unir en tant que frères pour résister aux préjugés, à la bigoterie et à la cruauté de l’homme envers l’homme en raison de ces maux. Si nous le faisons, nous saurons dans nos cœurs, comme ces esclaves sur le chemin de fer et les propriétaires de gare le savaient, qu’il y aura un jour meilleur.

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